No deja de sorprender que a la hora de comenzar a preparar este artículo me encontrara con poca información acerca de una de las figuras clave de la historia de la aviación. Y no menos sorprendente es que al acudir a la socorrida Wikipedia, destaque el año de 1879 como el del nacimiento de personajes (a los que no les quito mérito) como el tenor alemán Walter Kirchoff, la interiorista alemana Vanessa Bell o el médico brasileño Victor Chagas, pero no se haga referencia alguna a Clyde Cessna, diseñador de aviones, piloto y fundador de la Cessna Aircraft Corporation.

Clyde Cessna nació el 5 de diciembre del citado año en la localidad de Hawthorne, en el condado de Montgomery, Iowa. Con ascendencia alemana y francesa, a la edad de 2 años su familia se traslada a la localidad rural de Rago, junto al rio Chikaskia, en el estado de Kansas. Es aquí a muy temprana edad donde Clyde comenzó a interesarse por la mecánica, llevando a la práctica sus conocimientos realizando mejoras en la maquinaria agrícola de sus vecinos y cómo no, de la utilizada por su padre en la granja familiar. Poco tiempo después, en torno a 1901 se trasladaría de nuevo, esta vez para emprender un negocio de venta de automóviles en la localidad de Enid, Oklahoma.

Europa y Cessna. Diciembre de 1941.
Fuente: Kingman Co Economic Development

En las primeras décadas del siglo XX se puso de moda en EEUU una forma de entretenimiento diseñada para “impresionar a las personas con la habilidad de los pilotos y la robustez de los aviones”. Eran los conocidos como Barnstormers o circos voladores, en los que los pilotos recorrían todo el pais vendiendo viajes cortos en su aviones y realizando acrobacias.

Aunque por lo general los barnstormers trabajaban en soledad o en equipos reducidos, existieron notables compañías dedicadas exclusivamente a estos espectáculos. Algunos de los más famosos fueron “The Flying Aces Air Circus”, los “Gates Flying Circus” o el grupo de vuelo afroamericano “The Five Blackbirds”. Es de destacar que estos circos voladores fueron cantera de algunos de los pilotos más laureados de la historia, entre los que sobresalen Charles Lindbergh, primer piloto en cruzar en 1927 el Oceano Atlántico y que cobraba 5 dolares por viajes de 15 minutos durante sus exhibiciones o Clyde Pangborn, que en 1931 voló junto al copiloto Hugh Herndon Jr su avión Mis Veedol en el primer vuelo sin escalas a través del Océano Pacífico.

Miss Veedol Fuente: https://visitwenatchee.org/listing/miss-veedol/

Es en Oklahoma donde Clyde Cessna dió un giro a su vida tras ver uno de estos espectáculos, el de John B Moisant. A pesar de la modesta exhibición Clyde vió en ella una manera fácil de ganar dinero y se sumergió en una inmensa pasión por el mundo de la aviación, proponiéndose construir una copia del frances Bleriot XI, el monoplano que más le había gustado en el espectáculo.

Tras echar mano al dinero ahorrado durante más de diez años (7500 $ de la época), partió en tren hacia la ciudad de Nueva York, donde comenzó su historia aeronáutica trabajando en la breve compañía Queen´s Airplane Co, dedicada a construir imitaciones del Bleriot. En este lugar Clyde aprendió los pormenores de la construcción de aviones y es donde compraría con su sueldo un fuselaje que le serviría de base para la construcción de su primer modelo.

El camino no fue fácil: accidentes y lesiones dejaron maltrecho el aparato y marcaron sus inicios. A esto se sumaba la ruinosa situación económica en la que se encontraba, de hecho, hubo de trasladarse con su esposa e hijos a Rago para vivir en un pajar situado en las tierras agrícolas de su familia. Sin embargo, gracias a su duro trabajo durante el frío invierno de 1912 consiguió reconstruir su aeronave. Para la primavera de ese mismo año ya había reconstruido el avión, presentándolo  con nuevas mejoras y unas llamativas alas pintadas en plata. Exhibiciones, ferias, eventos deportivos y visitas especiales, todo le sirvió para sacar rendimiento a su “Silverwings” y en un tiempo en que la mayoría de la gente ganaba unos 600$ anuales, Clyde Cessna los hacía semanalmente..

“Silverwings”. Abril de 1912.
Fuente: Kingman County Economic Development

Durante los años sucesivos mejoró su avión llegando a alcanzar cierta reputación, pero no será hasta 1916 cuando un nuevo giro del destino marcará un punto de inflexión en su carrera: la fábrica de automóviles The Jones Motor Car Co le propuso construir en sus instalaciones sus diseños personales.

Esta factoría fué fundada en 1914 por Jones Six en Wichita y estaba dedicada a la construcción de coches, especialmente el Touring Car para 7 plazas con motor Lewis de 22CV. Los automóviles Jones se vendieron bastante bien, con una producción máxima en 1918 de 1025 unidades. A pesar de ello, en 1920 la fabrica sufrió un gran incendio que obligó al cese del negocio.

El propio Jones Six, a expensas de la proyección que parecía tener Clyde Cessna, se decidió a cederle un espacio de trabajo a cambio de publicidad. Six no se equivocó al pensar en el futuro de este joven y en 1916 la ciudad de Wichita vería sobre sus cielos el Jones Six Plane, una ciudad que hoy se sitúa a la cabeza mundial en cuanto a aeronaves construidas en su territorio.

Jones Six Plane

Para 1917 Clyde ya era un experto diseñador, constructor y piloto, batiendo el record de velocidad en EEUU a los mandos de su “Cometa“, similar al Silverwings pero con un fuselaje enchapado. Alcanzaría los 199 km/h (124 mph).

Cuando la carrera de nuestro protagonista parecía estar despegando, el gobierno de EEUU canceló todas las exhibiciones y eventos de aviación civil con el fin de destinar más recursos a la Primera Guerra Mundial, por lo que Clyde regresó por tercera vez a Rago y a la agricultura.

Es curioso que el primer avión que vió Lloyd Stearman, piloto, arquitecto e ingeniero, fuera el Jones Six Plane de Cessna en 1916. También vecino de Rago, en 1926 se convertiría en socio de Clyde junto a un tercero, Walter Beech, para la fundación de la Travel Air Manufacturing Company. Sin embargo, Beech y Stearman abogaban por la construcción de biplanos con cabina abierta, mientras que Cessna prefería diseños con ala tipo Cantilever con cabina cerrada, más eficientes y aerodinámicos por lo que apenas un año después, Clyde se separó y fundó la Cessna Aircraft Company.

Uno de los primeros aviones fabricados por Cessna en Wichita, el Model A

En resumidas cuentas y gracias a su perseverancia, sentó las bases de una compañía de la que salieron modelos como los Cessna Citation, 180, Crusader o 172 Skyhawk, el avión ligero más producido de la historia (43.000 unidades). En 1936 Clyde Cessna se retiró definitivamente del mundo de la aviación. Pasó los últimos años en la paz de su granja, donde estuvo dedicado a labores agrícolas hasta su fallecimiento el 20 de Noviembre de 1954.

En esa década de los años 50, pasadas las dos grandes contiendas que asolaron parte del mundo e instaurada la OACI, el negocio de la aviación civil despegó. En estos tiempo tuvieron un gran desarrollo los modelos de tipo bimotor ligero. No es casualidad que de estas fechas daten diseños como el Beechcraft Bonanza, la Piper PA-28 Cherokee o la Piper Aztec. Sin embargo, una serie de accidentes catastróficos supusieron la paralización en la producción de este tipo de aviones a la espera de las investigaciones pertinentes.

Pero ¿Qué los causaba?

Las estadísticas muestran que la probabilidad de un accidente catastrófico frente a la falla de un motor durante el despegue es cuatro veces mayor en un bimotor que en un monomotor. La razón es que en caso de pérdida de potencia en un monomotor, grosso modo, bajamos la nariz y aterrizamos (o aporrizamos), mientras que en un bimotor la falla afecta de una manera acusada a la controlabilidad, por lo que se necesita mucho entrenamiento. La falta de adiestramiento ante este tipo de situaciones en bimotores convencionales hacía complicado manejar las emergencias que, en la mayoría de los casos, terminaban en accidente.

Para entonces la compañia Cessna había tratado de buscar una alternativa al diseño de los bimotores convencionales: continuar con el uso de dos motores pero cambiar la ubicación de los mismos desde las semialas al fuselaje. De esta forma, situando uno en el morro y otro en la cola de una manera similar al Dornier DO335 o al prototipo húngaro RMI-8 X-V, el problema de guiñada en caso de falla desaparecía.

Dornier DO335 a escala 1/32

Este nuevo modelo de configuración mixta tracción-empuje se denominó Cessna 336 Skymaster. El primer protipó voló en febrero de 1961 y la FAA hizo entrega del certificado tipo el 22 de mayo de 1962. Un año después empezaría una producción que alcanzó las 195 unidades. Pero pronto se observaron varios problemas de diseño: el motor trasero trabajaba muy cerca de su límite de temperatura debido a la falta de refrigeración, el piloto contaba con poca visibilidad y las aletas ventrales de la cola en ocasiones tocaban la pista durante la rotación. Cessna decidió entonces rediseñar el aparato, creando uno mayor y más potente, la Cessna 337 Super Skymaster.

Con una envergadura de 11.6 metros e impulsado por dos motores de cilindros opuestos Continental IO-360-C, el nuevo avión corrigió las deficiencias del 336 alargando la toma de aire del motor trasero, mejorando la visibilidad, acortando las aletas ventrales e introduciendo un renovado tren de aterrizaje retráctil. Además, contaba con mayor capacidad (5 pasajeros), un MTOW de 2000kg y una Velocidad máxima operativa (Vno) de 315 km/h (196 mph; 170 kt).

Parece correcto decir que el plan de los ingenieros de Cessna que diseñaron el aparato funcionó al conseguir un avión bimotor que aportara una mejor respuesta ante fallas frente a los bimotores convencionales. La fabricación de la Push-Pull de Cessna abarcó un periodo de casi 20 años (1965-1981), desempeñando hasta hoy día diferentes roles dentro de la aviación militar (Vietnam), aviación comercial, prospección marítima o coordinación de aeronaves antiincendio.

www.VueloyVela.com

FUENTES CONSULTADAS:

https://www.avweb.com/news/features/cessna-skymaster-227566-1.html Cessna 337 Skymaster

https://docplayer.es/6608428-El-principal-problema-en-un-bimotor-es-que-con-un-motor-tiene-peor-performance-que-un-monomotor.html MDQ Servicios Aéreos. Curso piloto comercial on HVI 2014. Performance bimotores ligeros

https://www.american-automobiles.com/Jones.html Automóviles Jones

https://www.kansassampler.org/8wonders/peopleresults.php?id=327 Clyde Cessna. Kasas Sampler Foundation

http://modocharlie.com/2010/04/historia-del-cessna-337-skymaster/ Historia del Cessna 337 Skymaster

https://es.wikipedia.org/wiki/Cessna_336_/_337_Skymaster#Caracter%C3%ADsticas_(especiales) Wikipedia. Cessna 336/337

http://seifcuenca.blogspot.com/2013/06/los-medios-aereos-del-seif-cuenca.html Los medios aéreos del SEIF Cuenca

https://www.okhistory.org/publications/enc/entry.php?entry=CE009 Cessna, Clyde Vernon. Oklahoma Historical Society

https://www.kshs.org/kansapedia/clyde-cessna/12006 Kansaspedia Clyde Cessna.

https://cessna.txtav.com Cessna Company

https://www.flyingbulls.at/en/fleet/cessna-337-skymaster-push-pull/ The Flyingbulls. Cessna 337 Skymaster Push-Pull